开源模型穷途末路?Stability AI欠下1亿美元,四处找钱寻求「卖身」

曾经创造出Stable Diffusion系列模型的Stability AI,目前面临前所未有的财务危机。

这个曾经有10亿美元估值,却只有180名员工的明星初创公司正在考虑出售,并积极与潜在买家接触。

有知情人士表示,Stability AI曾私下联系过AI初创公司Cohere和Jasper,但目前还没有官方消息公布。

风靡一时的Stable Diffusion

今年四月,Stability AI刚刚发布了最新版本的文生图模型Stable Diffusion 3,在人类偏好评估中超越了DALL-E 3和Midjourney v6,成为该领域的SOTA模型。

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相比同领域的竞争者,Stable Diffusion不仅能更忠实于文本提示,而且在视觉美学层面能生成质量更高的图像。

与同系列之前的版本相比,提高了文本理解和拼写能力。

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AI图像生成领域有一个广为流传的「正确性」测试,包括如何生成正确流畅的文本以及外观正常的人类手指,在网友的测评中,SD3模型已经基本克服了这些问题,因此曾引发了很大的热度。

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包括图像渲染的细节也做得非常真实且有美感。

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而且Stability AI也公布了Stable Diffusion一代和二代模型的代码,在HuggingFace仓库中文生图领域的模型里,SD系列依然占据重要地位,动辄有300~400万下载量。

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除了SD系列,Stability AI还发布过多个领域的模型,比如:

视频模型Stable Video Diffusiion

语言模型Stable LM

音频模型Stable Audio

但相比具有里程碑意义的Stable Diffusion,这些模型都没有掀起太多的讨论。

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Stability AI:从辉煌到危机

虽然有风光无限的顶流模型,但Stability AI从去年开始一直面临着各方面的危机。

资金困难

最紧迫且直接的危机在于资金。

2022年,Stabilit AI从Coatue和Lightspeed等知名投资公司筹集了至少1.01亿美元,进入独角兽行列。

2023年10月,与英特尔达成了5000万美元的投资协议。

连续两轮融资后,Stability AI的身价从1亿美元飙升至10亿美元。

当时,Mostaque甚至表示,公司有望在年底前实现盈利。

不过,在拿到投资之后,Stability AI就进入了疯狂的「烧钱」模式——

不仅开出高薪招募工程师、科学家和高管,还花费大量资金开展业务,因此一直面临资金紧张的问题。

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两位知情人士称,Stability AI每月的支出达到800万美元,但收入却远远达不到这个数字。

CEO Emad Mostaque曾发推泄露,公司在2023年8月的收入为120万美元,11月有望通过软件和服务实现300万美元的收入,但很快就删除了这篇推文。

The Information报道称,Stability AI今年第一季度的营收不足500万美元,亏损超过3000万美元,甚至还拖欠了云计算供应商和其他公司将近1亿美元的账单。

也就是说,Stability AI的现金可能所剩无几。

人才出走

公司与投资者的关系以及人事安排也经历了长期的动荡。

从去年开始,主要投资者Coatue和Lightspeed的合伙人就陆续退出了董事会。

2023年3月起,至少有六名高级职员从Stability AI离职,包括首席运营官、首席信息官、研究主管和工程副总裁等人。

最近几个月来,就连关键技术人才也开始流失,包括三位Stable Diffusion的创造者:Robin Rombach、Andreas Blattmann和Dominik Lorenz。

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彭博社的报道显示,Stability AI之所以出现这种「离职潮」,很可能是公司CEO Emad Mostaque本人的问题,而非初创公司常见的人事变动。

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Emad Mostaque

对近二十名现任和前任员工、投资者、供应商和合作者的采访显示,这位CEO缺乏经验,治下的公司组织混乱。

Mostaque经常会提出与公司实际情况不符的「古怪主张」和「崇高承诺」,然而又并不会去实现,导致许多本可以推动公司发展的关键员工选择离开。

福布斯曾在2023年发表过一篇措辞严厉的文章,细数了Mostaque在公开场合「吹水」的历史——

从牛津大学的学历到在对冲基金公司的工作,从对SD模型的贡献到与联合国的合作。

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「他擅长拿走别人的作品,然后把自己的名字写在上面,或者做一些你无法验证是否真实的事情。」

甚至有前员工称,公司习惯性地拖欠工资和税款,英国税务机构曾一度威胁要扣押公司资产。

2023年,公司的联合创始人Cyrus Hodes曾起诉Stability AI公司和Mostaque。

Hodes称,在Stability AI一轮重大融资的前几个月,Mostaque诱骗他以100美元的价格出售了自己手中15%的公司股份,但公司发言人和Mostaque都否认了这些指控。

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目前Cyrus Hodes已离开Stability AI

今年3月,这名备受争议的CEO兼创始人也宣布辞职,并离开董事会。

目前还没有公司明确表达收购Stability AI的意向,也很难判断潜在买家预期的收购价格。

尽管Stability AI的收入还在增长,但问题在于,支出已经远远超过会员支付的模型订购费用。

根据The Information最新披露的消息,正在Stability AI讨论出售、前途飘摇之时,有一群投资者正在讨论对Stability AI进行投资,其中包括Facebook第一任总裁Sean Parker。

这笔投资可以让Stability AI开始与媒体和娱乐公司紧密合作,从而在会员订阅费用之外扩展收入来源,或许可以在最后关头挽救这家公司。

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AI初创公司的困境

OpenAI发布的ChatGPT带起了一波AI风口,包括Cohere、Stability AI、Inflection在内的许多初创公司应运而起。

这些公司在还没有产生太多实际收入的情况下,就获得了资本的青睐,迅速吸引到了大量投资。

然而面对训练大模型的高昂成本,以及Google、Meta等财大气粗的科技巨头的激烈竞争,很多初创公司又相继倒闭,或者选择以各种形式与大公司合作。

比如,Inflection AI在3月份与支持者微软达成协议,微软会雇佣Inflection的大部分员工,并支付6.5亿美元作为模型使用许可费的一部分。

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Stability AI在最鼎盛时期也有大公司抛来橄榄枝,想要收购这家明星独角兽。

但公司发言人曾经表示,「虽然多方都表示有兴趣购买Stability AI,但我们并不打算出售,而是专注于发布领先的模型。」

当时曾经断然拒绝的收购,如今却成为求之不得的「救命稻草」。

Stability AI所面临的困境也同样适用于所有选择开源模型的AI公司。

如果公司选择将代码、权重和产品API免费开放,即便保留了一部分高级功能,也很难吸引到付费用户。

比如,总部位于巴黎的Mistral也选择开放模型权重,并免费提供较小模型的API。

然而Mistral合作公司的一名员工表示,大多数客户都在使用较小的免费模型,使用最大付费模型的的不到10%。

开源模型穷途末路?Stability AI欠下1亿美元,四处找钱寻求「卖身」

在前CEO Mostaque的推特下面就经常有网友锐评:「你们靠什么赚钱?」

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从站在风口到跌落悬崖,Stability AI的命运将或许在未来几个月揭晓,或许也是许多AI创业公司共同的命运。

参考资料:

https://www.theinformation.com/articles/Stability-ai-facing-cash-crunch-discusses-sale?rc=epv9gi

https://www.theinformation.com/articles/stability-ai-in-talks-to-raise-money-from-group-including-sean-parker

https://www.forbes.com/sites/kenrickcai/2023/06/04/stable-diffusion-emad-mostaque-stability-ai-exaggeration/?sh=4d5fd4b075c5

本文地址:https://www.cknow.cn/archives/65382

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